Jessie Homer French: Skunk Cabbage

Various Small Fires is pleased to present Skunk Cabbage, an exhibition of paintings by American artist Jessie Homer French in Seoul, Korea. This is the artist’s first solo presentation in Asia and third with VSF.


For over a decade, the artist has lived in the desert mountains several hours outside of Los Angeles — it is this landscape, along with the surrounding Western United States, that the artist consistently returns to in her practice. For the artist’s debut in South Korea, VSF has selected a group of works from the artist’s studio based on French’s personal narratives around water and wildfires — two central themes that have transfixed Homer French for decades — alongside the artist’s self-named “mapestries,” the latter of which are shown here for the first time with VSF.


The artist is an avid fly-fisher with an intimate familiarity with local bodies of water, a personal relationship visualized and honored via her painstaking renderings of her favored fishing locales, as seen in Big Brown in Grant Lake. Meanwhile, Homer French’s personal writing on her work reveals an intimate knowledge of fish: Brookie Hole in Gull Lake, for instance, documents Brook Trout — “brookies,” as Homer French affectionately calls them. According to the artist, although the shallow Gull Lake heats up in the summer, “Brook Trout prefer cold water — an icy spring comes up in the bottom of the lake and the brookies hang out there.” Meanwhile, Blowout documents an oil rig fire in the Gulf of Mexico, with Red Drums, Weakfish, and Tarpons swimming furiously, albeit futilely, away from the source of danger. For the artist, fish are not abstract symbols but central characters. In highlighting the oil rig fire’s immediate impact on three particular species indigenous to the contaminated gulf, Homer French issues an urgent call for climate justice as aquatic life suffers in the face of human negligence.


As wildfires continue to scorch Southern California — a result of prolonged drought conditions and rising temperatures brought on by climate change — Homer French has expressed commitment to continue painting them. The Dome Fire, which incinerated over 43,000 acres in August of 2020, came within a few score miles of Homer French’s home in the California desert, is documented in the artist’s painting of the same name. The fire stripped hundreds of thousands of trees, creating a graveyard of skeletons much like the frail, blackened tree forms in Burnout.


These same themes are woven into the artist’s mapestry works, sewn tapestries that here chart the contour of the Western coast of the United States and Mexico. Simultaneously quilt and collage, the works on display here were created to safely hang over beds in earthquake-ridden California. Often taking earthquakes themselves as their subject, the mapestries testify to the artist’s dark sense of humor around death and mortality. These textile works also share a common stylistic thread with the artist’s paintings. The mapestries are assembled in part from large single-toned pieces of cloth, which in turn create flattened, tan stretches of land, their surfaces punctuated by Homer French’s appliqued annotations — mountains, fires, lakes. This same oscillation between an abstracted flatness and intimate detail, one of the hallmarks of the artist’s practice, exists in many of the painted works hanging here. Via the works in Skunk Cabbage, one gains close proximity to the artist’s personal narrative, intimately tied to her relationship with the West Coast’s natural landscape.



Jessie Homer French (b. 1940, New York, lives and works in Mountain Center, California) routinely paints archetypes of death, nature and rural life. She has held solo exhibitions including Massimo De Carlo, London; Mother’s Tankstation, Dublin and London; Armory Center for the Arts, Pasadena; Craig Krull Gallery, Santa Monica; Winchester Gallery, Canada; and Ankrum Gallery, Los Angeles. Her work has also been included in group exhibitions at François Ghebaly, Los Angeles; CLEARING, New York; Palm Springs Museum; Laguna Art Museum, Laguna Beach; and Samuel Freeman Gallery, Santa Monica. French’s work is included in the permanent collection of the Palm Spring Art Museum and the Smithsonian American Art Museum.



베리어스 스몰 파이어스는 미국 작가 제시 호머 프렌치의 국내 첫 개인전 <스컹크 양배추>를 개최한다. 이 전시는 작가의 아시아 데뷔전이자 VSF 갤러리와 함께 하는 세 번째 전시이다.


작가는 미국 로스앤젤레스에서 몇 시간 떨어진 사막에서 10년 넘게 거주하고 있다. 그곳에서 흔히 볼 수 있는 미국 서부 사막과 산 풍경은 그녀의 작품 세계에서 일관되게 나타난다. 호머 프렌치를 관통하는 물과 산불이라는 두 주제를 보여주는 회화와, 태피스트리에서 이름을 따온 작가만의 특유의 “마피스트리(mapestry)”를 이번 전시에서 조망할 수 있다.


1년 중 150일 이상 열렬히 플라이 낚시를 하는 작가는 지역 수역에 대해 잘 알고 있으며, <그랜트 호수 속 빅 브라운>에서 그녀가 즐겨 찾는 낚시터와 개인적인 관계가 시각화된다. 나아가, 작품 아래의 새겨진 글을 보면 물고기에 대한 작가의 친밀한 지식도 찾아볼 수 있다. 예를 들어, <걸 호수의 브루키 터>에서 나타나는 민물송어 (Brook Trout)는 호머 프렌치는 정겹게 “브루키 (brookie)”라고 부른다. 작가에 따르면, 걸 호수는 얕아 여름에 온도가 많이 올라가지만 “민물 송어는 찬물을 선호한다. 호수 바닥에서 차가운 샘이 분출되기 때문에 브루키들은 거기에 몰려있다.” 한편 <블로우아웃>은 멕시코만에서 발생하는 석유 시추 시설의 화재와 민어, 바다 송어, 풀잉어들이 위험의 근원에서 멀어지려고 헛되이 헤엄치고 있는 모습도 함께 담았다. 작가에게 물고기는 추상적 상징이 아닌 주요 인물이다. 수시로 오염되는 멕시코만에서 서식하는 세 종류의 물고기들에게 석유 시추 시설 화재의 즉각적 영향을 강조하면서, 인간의 태만으로 인한 수중 생물이 겪고 있는 고통의 기후 정의를 시사한다.


기후 변화로 인한 장기간 가뭄 상태와 온난화의 결과인 산불이 캘리포니아주 남부를 계속 불태울 때, 작가는 지속해 산불 사태를 그리겠다는 확고한 헌신을 표명했다. 2020년 8월, 약 5천 3백만여 평 이상을 없앤 ‘돔 화재’는 캘리포니아 사막에 위치한 호머 프렌치의 자택에서 몇 킬로까지 다가왔으며 이는 동일한 제목을 가진 작품에 기록되어 있다. 화재로 수천만 그루의 소각된 나무의 모습은 <번아웃> 두폭화와 같이 야위고 검게 타버린 나무들과 흡사한 해골 묘지로 변했다.


이같은 주제는 작가의 ‘마피스트리’ 작업에 짜여있다. 마피스트리 작품들은 미국과 멕시코 서해안의 윤곽을 수놓은 지도 (map) 태피스트리이다. 누비이불인 동시에 콜라주 작품들은 지진이 자주 일어나는 캘리포니아 주 자택 침대 위에 안전하게 설치할 수 있도록 제작된 것이다. 지진을 종종 주제로 삼은 마피스트리들은 죽음과 언젠간 죽음을 맞이할 삶에 대한 작가의 어두운 유머 감각을 보여준다. 호머 프렌치는 마피스트리들은 큰 단일 색의 천으로 평평하고 황갈색 땅을 제작한 뒤, 산, 불, 호수 등 주석을 부분부분 조립해 달아 놓았다. 이같이 추상적 평평함과 친밀한 디테일 부분들 사이를 오가는 움직임은 그녀의 특징적인 화법으로 본 전시에 선보이는 대부분의 회화에서 찾아볼 수 있다. 전시 제목과 동일한 <스컹크 양배추> 작품에서 호머 프렌치 작품 세계를 바라보며 작가의 개인적인 서사와 가까워지고 그녀와 미대륙 서해안의 자연경관과 밀접한 관계를 이해할 수 있다.



제시 호머 프렌치 (1940년 뉴욕 태생, 캘리포니아 마운틴 센터에서 거주하며 작업)는 일상적으로 자연, 죽음, 미국 전원 생활의 원형을 그린다. 작가는 런던 마시모 드 카를로, 더블린과 런던의 마더스 탱크 스테이션, 패서디나 아모리 센터; 산타 모니카 크레이그 크루얼 갤러리, 캐나다 윈체스터 갤러리, 그리고 로스 앤젤레스 안크럼 갤러리에서 개인전을 가졌다. 로스 앤젤레스 프랑수아 게발리, 뉴욕 클리어링 갤러리, 팜 스프링스 미술관, 라구나 미술관, 그리고 산타 모니카 사무엘 프리만 갤러리 단체전에 참여했다. 호머 프렌치의 작품들은 팜 스프링스 미술관, 스미스소니언 미술관에 영구소장 되어 있다.